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Luminosity TM

 

Durante l'ultimo decennio, i programmi commerciali di allenamento del cervello sono cresciuti in popolarità, offrendo alla gente la speranza di migliorare le proprie abilità cognitive attraverso la prestazione di routine di vari giochi di tipo "brain-training", soprattutto videogiochi, che toccano funzioni cognitive come la memoria, l'attenzione e la flessibilità cognitiva. Tuttaviam, un recente studio effettuato presso l'Università della Pennsylvania ha scoperto che non solo l'allenamento cerebrale commerciale con giochi come Lumosity ™ non ha alcun effetto sui processi decisionali, ma anche che non ha alcun effetto sulle funzioni cognitive oltre agli effetti pratici riguardanti specifici compiti di addestramento. I risultati di questa ricerca sono stati pubblicati sul Journal of Neuroscience.

Cercando le prove di un intervento terapeutico in grado di ridurre la probabilità che le persone si impegnino in comportamenti malsani come il fumo o l'eccesso di cibo, un team di ricercatori dell'Università della Pennsylvania, co-diretto dal Dott. Joseph Kable, professore associato presso il Dipartimento di Psicologia della Scuola delle Arti e delle Scienze e dal Prof. John H. Glick, che lavora in ambito di ricerca sul cancro presso Scuola di Medicina di Perelman, ha esaminato se, attraverso il preteso effetto benefico sulle funzioni cognitive, il cervello allenato in regime di programmi commerciali può ridurre la propensione dei singoli a fare scelte rischiose o impulsive.

Il lavoro precedente del Dott. Lerman aveva dimostrato che l'impegno dei circuiti del cervello coinvolti nell'autocontrollo prevede che le persone possono astenersi dal fumo. Questo lavoro ha fornito le basi per esaminare se modulare questi circuiti attraverso l'allenamento del cervello possa portare a cambiamenti comportamentali.

"La nostra motivazione," ha spiegato Kable, "era che ci sono abbastanza suggerimenti in letteratura affermanti che la formazione cognitiva meritava un vero e proprio rigoroso test su larga scala. Specialmente per quanto riguarda la dipendenza, cerchiamo cose che aiutino la gente a fare cambiamenti nella loro vita, orientati al futuro."

I ricercatori hanno trovato che le persone con abilità cognitive più forti tendono a prendere decisioni meno impulsive sulle tipologie di compiti offerti dagli studi di Kable, che prevedono scelte fra premi immediati minori e premi ritardati che offrono però maggiori ricompense. Sapevano anche che questo comportamento è probabilmente mediato da una serie di strutture cerebrali nell'area prefrontale dorsolaterale del cervello, che sono state associate a prestazioni della funzione esecutiva come quelle della batteria di Lumosity ™. Kable ha affermato: "La logica è che se puoi allenare abilità cognitive e cambiare attività in queste strutture del cervello, allora questo potrebbe cambiare la tua probabilità di comportamento impulsivo."

I ricercatori hanno reclutato due gruppi, ciascuno composto da 64 giovani sani. Ad un gruppo è stato chiesto di seguire il regime di Lumosity ™, eseguendo giochi di funzioni esecutive per 30 minuti al giorno, cinque giorni alla settimana e per 10 settimane. L'altro gruppo ha seguito lo stesso programma ma ha invece giocato ai videogiochi online. Entrambi i gruppi sono stati informati che lo studio stava investigando se giocare ai videogiochi online migliora la capacità cognitiva e modifica il processo decisionale.

I ricercatori hanno avuto due valutazioni di decisione che i partecipanti hanno completato prima e dopo il regime di addestramento. Per valutare i processi decisionali impulsivi, i partecipanti sono stati invitati a scegliere fra premi più piccoli e maggiori premi in seguito. Per valutare i processi decisionali rischiosi, è stato chiesto di scegliere fra premi più grandi a una probabilità minore rispetto a premi più piccoli a una probabilità più elevata. I ricercatori hanno scoperto che la formazione non ha indotto alcun cambiamento nell'attività cerebrale o nel processo decisionale per lo svolgimento di questi compiti.

I partecipanti sono stati anche invitati a completare una serie di test cognitivi che non fanno parte della formazione per vedere se il programma ha avuto un effetto sulle loro abilità generali cognitive. Anche se entrambi i gruppi hanno mostrato un miglioramento, i ricercatori hanno scoperto che la formazione cerebrale tramite programmi commerciali non ha portato a nessun miglioramento rispetto ai videogiochi online. Inoltre, quando hanno chiesto a un gruppo separato di non completare la formazione del cervello con programmi commerciali o con i videogiochi, per completare i test, i ricercatori hanno scoperto che i partecipanti hanno mostrato lo stesso livello di miglioramento rispetto ai primi due gruppi, indicando che né il brain-training né i videogame online portavano a miglioramenti cognitivi al di là degli effetti probabili della pratica.

Sebbene la formazione cognitiva di per sé non abbia prodotto i vantaggi desiderati, i risultati iniziali del laboratorio di Lerman dimostrano che la combinazione di esercizi cognitivi con la stimolazione cerebrale non invasiva aumenta l'autocontrollo sul comportamento riguardo al fumo. Questo gruppo sta ora conducendo studi clinici per sapere se questo approccio di combinazione può alterare altri comportamenti, come il mangiare sano o migliorare l'attenzione e il controllo dell'impulso in persone con disordine di iperattività e deficit di attenzione.

"Comportamenti abituali come l'uso del tabacco e l'eccesso di cibo", ha dichiarato Mary Falcone, ricercatore senior dell'Università della Pennsylvania e co-autrice dello studio, "contribuiscono a morti prevenibili da cancro, malattie cardiovascolari e altri problemi di salute pubblica".

Il Dott. Lerman ha affermato: "Poiché i trattamenti comportamentali e medici attualmente disponibili per questi comportamenti abituali sono inefficaci per la maggior parte delle persone, c'è una necessità fondamentale di sviluppare approcci innovativi al cambiamento del comportamento. Cambiare il cervello per cambiare il comportamento è l'approccio che stiamo prendendo".
Kable spera di utilizzare alcuni dei dati raccolti in questo studio per comprendere meglio le differenze fra le persone all'interno del processo decisionale nel tempo, perché una persona potrebbe essere più paziente in qualche momento e più impulsiva in altri, e le differenze fra persone, perché alcune persone tendono ad assumere la ricompensa immediata e altre tendono a prendere la ricompensa ritardata. Kable ha affermato: "Se possiamo capire meglio la base neurale di queste differenze, potremmo avere alcuni indizi su quali tipi di interventi cognitivi o neurali sarebbero utili per cercare di intervenire e spingere la gente a essere meno o più impulsiva."

Anche se in questo studio i ricercatori hanno scoperto che la formazione commerciale cognitiva da sola non avrebbe influenza sul processo decisionale o sulle abilità cognitive, credono che sia ancora una strada degna di rigorose indagini. "Penso che tutti vorremmo avere migliori abilità cognitive", ha detto Kable. "E noi tutti vediamo che dove siamo cresciuti, in che scuola siamo andati e quali siano i nostri genitori hanno questi effetti sull'apprendimento in età precoce. La nozione che si possa fare qualcosa adesso, in grado di rimediare, rimediato ci è sembrata molto eccitante. Penso che sia un'idea che debba essere veramente testata."

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