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I disturbi neurocognitivi, noti anche più semplicemente come disturbi cognitivi, sono una categoria di patologie che riguardano la salute mentale, le quali influiscono principalmente sulle capacità cognitive, fra cui l'apprendimento, la memoria, la percezione e la risoluzione dei problemi. I disturbi neurocognitivi includono il delirio e il disturbo neurocognitivo lieve o quello maggiore, anche noto come demenza. Essi rappresentano un deficit delle abilità cognitive acquisite, in contrapposizione allo sviluppo. Tipicamente rappresentano un declino e possono avere una patologia cerebrale sottostante. Il DSM-5 definisce sei domini chiave della funzione cognitiva: funzione esecutiva, apprendimento e memoria, funzione percettiva-motoria, linguaggio, attenzione complessa e cognizione sociale. Anche se la malattia di Alzheimer rappresenta la maggior parte dei casi di disturbi neurocognitivi, esistono diverse altre condizioni mediche che influenzano le funzioni mentali come la memoria, il pensiero e la capacità di ragionare, inclusa la degenerazione frontotemporale, la malattia di Huntington, la malattia del corpo di Lewy, il danno cerebrale traumatico, La malattia di Parkinson, la malattia causata dai prioni ed i problemi neurocognitivi dovuti all'infezione da virus HIV.

In data 10 novembre 2017, a Torino, presso la Sala Congressi Intesa San Paolo di via Santa Teresa 1/G, si terrà il Sesto Convegno su Cognitività e Malattie Neurologiche. I medici e relatori che interverranno sono: Innocenzo Rainero, Daniele Imperiale, Angelina Cistaro, Martina Amanzio, Daniela Leotta (organizzatrice del convegno e responsabile scientifico), Adriano Chiò, Graziano Gusmaroli, Massimiliano Massaia, Alberto Marchet, Maurizio Zibetti, Alessandro Cicolin, Alessandro Mauro, Marco De Mattei, P. Bottino, M. V. Actis, F. Mattioli, Marina Zettin, M. Aguggia, M. Ancona, A. Arras, Ugo Morino, L. M. Pernigotti. Si tratta dunque di un evento che coinvolgerà non solo medici neurologi, ma anche psicologi, geriatri, esperti di riabilitazione cognitiva ed altri professionisti del settore, provenienti dalle strutture sanitarie torinesi e di altre zone del Piemonte.

Immagine Simbolica Della Demenza

 

I disturbi neurocognitivi sono diagnosticati come lievi e maggiori in base alla gravità dei loro sintomi. Anche se i disturbi d'ansia, i disturbi dell'umore ed i disturbi psicotici possono anche avere un effetto sulle funzioni cognitive e sulla memoria, il DSM-IV-TR non tiene conto di questi disturbi cognitivi, perché la perdita della funzione cognitiva non è il sintomo primario, ossia causale. Inoltre, i disturbi dello sviluppo come il disturbo dello spettro autistico hanno inizio tipicamente alla nascita o in giovanissima età, a differenza della natura acquisita dei disturbi neurocognitivi.

Le cause variano in base ai diversi tipi di disturbi, ma la maggior parte comprendono danni alle regioni della memoria del cervello. I trattamenti dipendono soprattutto dalle cause di questi disturbi. I farmaci e le terapie sono i trattamenti più comuni; tuttavia, per alcuni tipi di disturbi come alcuni tipi di amnesia, i trattamenti possono sopprimere i sintomi ma non c'è attualmente alcuna cura. Nella psicologia anormale, i disturbi cognitivi sono disturbi mentali che si sviluppano sulla base della prospettiva del disturbo mentale cognitivo. La prospettiva del disturbo mentale cognitivo è la teoria secondo la quale i disturbi psicologici nascono da una interruzione, sia breve che lunga, nelle nostre funzioni cognitive di base, cioè nell'elaborazione della memoria, nella percezione, nella risoluzione dei problemi e nel linguaggio. Questa prospettiva si oppone alla prospettiva psicodinamica del disturbo mentale, alla prospettiva del disordine mentale comportamentale, alla prospettiva del disordine mentale socioculturale, alla prospettiva del disordine mentale interpersonale e alla prospettiva del disordine mentale neurologico / biologico. Uno dei pionieri della prospettiva del disturbo cognitivo è Albert Ellis. Nel 1962, Ellis propose che gli esseri umani sviluppino credenze irrazionali e/o obiettivi sul mondo, per poi creare disordini nelle abilità cognitive. Un altro pioniere della prospettiva del disturbo cognitivo è Aaron Beck. Nel 1967, Beck progettò quello che è conosciuto come il "modello cognitivo" per i disturbi emotivi, soprattutto per la depressione. Il suo modello ha dimostrato che una miscela di funzioni cognitive negative sul sé, sul mondo e sul possibile sé conduce a disordini mentali cognitivi.

La demenza è una vasta categoria di malattie cerebrali che causa una diminuzione della capacità di pensare e di ricordare, spesso in maniera graduale, ed in modo abbastanza grande da influire sul funzionamento quotidiano di una persona. Altri sintomi comuni includono problemi emotivi, problemi con il linguaggio e una diminuzione della motivazione. Di solito la coscienza di una persona non è interessata. Una diagnosi di demenza richiede un cambiamento rispetto al normale funzionamento mentale di una persona e una maggiore diminuzione rispetto a quella prevista per l'invecchiamento. Queste malattie hanno anche un effetto significativo su parenti, assistenti, badanti e caregiver in generale di una persona.

Il tipo più comune di demenza è la malattia di Alzheimer, che rappresenta dal 50% al 70% dei casi. Altri tipi comuni includono la demenza vascolare (25%), la demenza del corpo di Lewy (15%) e la demenza frontotemporale. Le cause meno comuni includono l'idrocefalo a pressione normale, la malattia di Parkinson, la sifilide e la malattia di Creutzfeldt-Jakob, causata dai prioni. Inoltre, può esistere più di un tipo di demenza nella stessa persona. Una piccola percentuale di casi ha una base ereditaria. Nel DSM-5, la demenza è stata riclassificata come un disturbo neurocognitivo, con diversi gradi di gravità. La diagnosi è solitamente basata sulla storia della malattia e sui test cognitivi con l'imaging medico, nonché sulle analisi del sangue utilizzate per escludere altre possibili cause. L'esame dello stato mentale "mini" è un test cognitivo comunemente usato. Gli sforzi per prevenire la demenza includono la diminuzione dei fattori di rischio come la pressione alta, il fumo, il diabete e l'obesità. Non è raccomandato lo screening della popolazione in generale per il disturbo.

Non c'è una cura definitiva per la demenza. Gli inibitori della colinesterasi come il donepezil sono spesso usati e possono essere utili nel disturbo da lieve a moderato. Il beneficio complessivo, tuttavia, può essere non molto grande. Ci sono molte misure ed attenzioni che possono migliorare la qualità della vita delle persone affette da demenza e dei loro assistenti. Gli interventi cognitivi e comportamentali possono essere appropriati, così come l'educazione e il supporto emotivo ai caregiver. I programmi di esercizio possono essere utili per quanto riguarda le attività di vita quotidiana. Il trattamento dei problemi comportamentali con gli antipsicotici è comune, ma non è solitamente raccomandato a causa dei pochi vantaggi e degli effetti collaterali, incluso un aumento del rischio di morte.

 

Cervello Normale E Alzheimer

 

In tutto il mondo, la demenza ha interessato circa 46 milioni di persone nel 2015. Circa il 10% delle persone sviluppa il disturbo ad un certo punto della sua vita, e diventa più comune con l'avanzare dell'età. Circa il 3% delle persone di età compresa fra i 65 ei 74 anni presenta demenza, il 19% fra 75 e 84 anni e quasi la metà di quelli di età superiore agli 85 anni. Nel 2013 la demenza ha provocato circa 1,7 milioni di morti, in misura superiore di 0,8 milioni del 1990. Mentre più persone vivono più a lungo, la demenza sta diventando sempre più comune nella popolazione nel suo complesso. Per le persone di età specifica, tuttavia, può essere sempre meno frequente, almeno nel mondo sviluppato, a causa di una diminuzione dei fattori di rischio. È una delle cause più comuni di disabilità fra le persone anziane. Si ritiene che i costi economici, a livello globale, ammontino a circa 604 miliardi di dollari all'anno. Le persone con demenza sono spesso fisicamente o chimicamente frenate in misura maggiore di quanto sarebbe necessario, sollevando questioni di diritti umani. Inoltre, lo stigma sociale contro coloro che soffrono di questi disturbi è comune.

Una linea guida dell'American Heart Association / American Stroke Association ("stroke" significa "ictus") indica sette misure che tutti possiamo prendere per mantenere il nostro cervello sano quando invecchiamo. Con il tempo le nostre arterie tendono ad essere intasate da depositi di grasso e da altre tossine. Questo processo prende il nome di aterosclerosi ed è un fattore di rischio per condizioni come la malattia coronarica, l'angina e la malattia renale cronica. A volte, l'aterosclerosi può portare ad attacchi cardiaci e ictus. Un articolo pubblicato sulla rivista Stroke sottolinea che molti dei fattori che aumentano il rischio di aterosclerosi possono anche compromettere la salute cognitiva, portando quindi ad un'eventuale demenza.

Il presidente del gruppo di scrittura della linea guida è il Dott. Philip Gorelick, neurologo vascolare e professore di Scienze Traslazionali e Medicina Molecolare presso la Michigan State University College of Human Medicine di East Lansing. Gorelick ha affermato: "La ricerca riassunta nella consulenza dimostra in modo convincente che gli stessi fattori di rischio che causano l'aterosclerosi danno anche un importante contributo alla cognizione e alla malattia di Alzheimer di fine vita. Seguendo sette semplici passi [...] non solo possiamo prevenire attacchi di cuore e ictus, ma possiamo anche essere in grado di prevenire la disfunzione cognitiva."

Per stilare la consulenza, i ricercatori hanno effettuato una meta-analisi di 182 studi scientifici. Nella loro analisi, gli autori hanno cercato fattori che potevano essere "misurati, monitorati e modificati". Così, il Dott. Gorelick ed i suoi colleghi hanno identificato sette metriche che ritengono possano mantenere la salute del cervello a livelli ottimali. Quattro di queste sono "comportamenti di salute ideali" e tre sono "fattori di salute ideale". I comportamenti raccomandati per la salute sono: non fumare, mantenere elevati livelli di attività fisica, seguire una dieta sana e mantenere un peso sano. I fattori di salute sono: mantenere i livelli di pressione sanguigna sotto i 120/80 millimetri di mercurio (mm / Hg), i livelli di colesterolo sotto 200 milligrammi per decilitro (mg / dL) ed i livelli di zucchero nel sangue a digiuno sotto i 100 mg / dl. I "Sette Passi" sono: gestire la pressione sanguigna, controllare i livelli di colesterolo, mantenere la glicemia normale, essere fisicamente attivi, alimentarsi con una dieta sana, perdere il peso supplementare, non iniziare a fumare o smettere. Gorelick ha spiegato: "Nel corso del tempo abbiamo appreso che gli stessi fattori di rischio per l'ictus che sono indicati in Life's Simple 7 [i sette semplici passi per la vita] sono anche fattori di rischio per la malattia di Alzheimer e forse per alcuni degli altri disturbi neurodegenerativi."

Il mantenimento della pressione sanguigna, del colesterolo e dello zucchero nel sangue a livelli ottimali è importante perché i livelli anormalmente elevati possono portare a complicazioni che possono causare aterosclerosi e coaguli di sangue. Come spiegato dal Dott. Gorelick, con il tempo valori anormali possono portare alla compromissione cognitiva ed alla demenza vascolare. "Le arterie che portano il sangue al cervello possono restringersi o danneggiarsi, e questo può portare alla demenza. La buona notizia è che gestire i fattori di rischio, e gestirli presto, può mantenere le arterie forti e fare un mondo di differenza per la nostra salute del cervello a lungo termine."

Queste raccomandazioni sono particolarmente importanti, hanno notato gli autori, data la prevalenza della demenza negli Stati Uniti e in tutto il mondo. Attualmente, ogni anno vengono diagnosticati oltre 7 milioni di nuovi casi di demenza, e gli autori avvertono che entro il 2030 ben 75 milioni di persone potranno sviluppare la condizione. L'istruzione, l'esercizio fisico e lo stile di vita sono tutti ritenute abitudini che contribuiscono ad una solida riserva cognitiva. Gli studi hanno dimostrato che le persone che hanno una maggiore riserva cognitiva possono tenere a bada i danni neurodegenerativi che possono derivare da malattie come la malattia di Alzheimer, il Parkinson o anche un ictus.

 

 

Il Dott. Wojtowicz ed i suoi colleghi hanno esaminato in un altro studio il ruolo della riserva cognitiva sui neuroni trovati nell'ippocampo dei topi, cioè un'area cerebrale coinvolta nella creazione e nel recupero di memorie esplicite, nonché nell'apprendimento spaziale. Più in particolare, i ricercatori hanno voluto esaminare l'attività dei neuroni che vengono generati durante l'età adulta e confrontarla con l'attività neuronale delle cellule cerebrali acquisite durante il primo sviluppo. Il secondo obiettivo dello studio è stato quello di esaminare l'impatto dell'esercizio intenso, effettuato da giovani, sull'apprendimento e sulla memoria di una "risposta di paura contestuale" in età adulta. Il condizionamento contestuale della paura è uno strumento spesso utilizzato dai neuroscienziali comportamentali per esaminare come un animale impara a prevedere eventi dolorosi o avversi. L'ippocampo è noto per essere coinvolto nell'apprendimento contestuale della paura e la formazione di nuovi neuroni o neurogenesi nell'ippocampo è pensata per svolgere un ruolo cruciale nel processo.

Il Dott. Wojtowicz ed i suoi colleghi hanno studiato due gruppi di 40 ratti ciascuno. Il primo gruppo è stato esposto ad una ruota da corsa per 6 settimane a partire dall'età di 1 mese, mentre il gruppo di controllo è stato semplicemente tenuto in una gabbia standard senza una ruota motrice per la stessa quantità di tempo. Dopo 4 mesi - quando i roditori avevano 6 - 7 mesi di età - sono stati addestrati riguardo ad un compito di condizionamento tematico contestuale. Due settimane dopo, i ricercatori hanno testato la loro memoria della risposta contestuale del timore. L'età compresa fra 6 e 7 mesi si crede sia il punto in cui i cervelli dei roditori iniziano a costruire una riserva cognitiva come un backup per i danni cognitivi più tardivi nella vita. Il Dott. Wojtowicz e il suo team hanno testato il condizionamento contestuale della paura in tre diversi contesti per ottenere informazioni sulla qualità delle memorie formate. Inoltre, i ricercatori hanno utilizzato una tecnica standard chiamata c-Fos-immunoreattività per misurare l'attività neuronale delle cellule del cervello nate nell'età adulta in risposta ai test di paura contestuale e confrontare questa attività con i neuroni nati negli anni di sviluppo.

Gli scienziati hanno scoperto che 6 settimane di esercizio fisico precoce hanno avuto un effetto a lungo termine sulla capacità del ratto di imparare e memorizzare una risposta di paura. Questo tipo di apprendimento dipende dai neuroni adulti, la cui attività, come hanno trovato i ricercatori, è stata maggiore rispetto a quella dei neuroni sviluppati. Inoltre, l'attività neuronale delle cellule cerebrali adulte dei ratti adulti addestrati fisicamente fin da piccoli era anche significativamente maggiore rispetto a quella dei neuroni di ratti che non avevano accesso a una ruota per la corsa.

Gli autori hanno concluso affermando: "I risultati rivelano un effetto a lungo termine della corsa precoce sui neuroni granulari dentati adulti, ed un ruolo speciale per i neuroni adulti nella memoria contestuale in modo coerente con l'ipotesi della riserva cognitiva. Il risultato più sorprendente di questo studio è l'effetto dell'attività fisica in età precoce in funzione dell'attività neuronale legata alla memoria: questa è la prima prova di un effetto così a lungo termine e una conferma di un modello di riserva cognitiva animale." I risultati ottenuti grazie ai roditori suggeriscono che, nell'uomo, l'esercizio in giovane età può eliminare la disfunzione cognitiva legata all'età creando una riserva cognitiva. Ciò può aiutare a proteggere dal danno neuronale e dal declino cognitivo trovato in malattie come Alzheimer e Parkinson.

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