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Immagine Simbolica Schizofrenia

 

Un sistema di avatar, che consente alle persone affette da schizofrenia di controllare la voce delle loro allucinazioni, è stato sviluppato dai ricercatori dell'UCL con il sostegno del Wellcome Trust. Questo sistema computerizzato potrebbe fornire una terapia rapida ed efficace, potenzialmente in grado di avere più successo dei trattamenti farmaceutici attuali, contribuendo a ridurre la frequenza e la gravità degli episodi di schizofrenia.

Uno studio pilota iniziale per valutare questo approccio ha coinvolto 16 pazienti, per un tempo massimo di sette sedute di terapia di 30 minuti ciascuna. Quasi tutti i pazienti hanno riportato una riduzione della frequenza e della gravità delle voci che sentono. Tre dei pazienti hanno smesso di sentire le voci completamente dopo averle sperimentate per 16, 13 e 3,5 anni. La terapia a base di avatar non affronta direttamente le delusioni dei pazienti, ma lo studio ha rilevato che questo approccio offre un miglioramento come effetto generale.

Il primo stadio della terapia vede il paziente che realizza un avatar basato sul computer, scegliendo il volto e la voce dell'entità che credono stia parlando con loro. Il sistema sincronizza quindi le labbra dell'avatar con il suo discorso, consentendo a un terapeuta di parlare al paziente attraverso l'avatar in tempo reale. Il terapeuta incoraggia il paziente ad opporsi alla voce e gradualmente insegna loro a prendere il controllo delle allucinazioni.

Julian Leff, professore emerito di Scienze della salute mentale presso l'UCL, che ha sviluppato la terapia e sta conducendo il progetto, ha dichiarato: "Anche se i pazienti interagiscono con l'avatar come se fosse una persona reale, perché l'hanno creato sanno che non può nuocere loro, al contrario delle voci, che spesso minacciano di uccidere o danneggiare loro e le loro famiglie. Di conseguenza la terapia aiuta i pazienti ad acquisire la sicurezza e il coraggio di affrontare l'avatar e il loro persecutore. Registriamo ogni sessione di terapia come file MP3 in modo che il paziente abbia essenzialmente un terapeuta in tasca, che può ascoltare in qualsiasi momento quando viene molestato dalle voci. Abbiamo scoperto che questo li aiuta a riconoscere che le voci hanno origine all'interno delle loro stesse menti, e che rafforza il loro controllo sulle allucinazioni."

Il Prof. Thomas Craig del King's College London Institute of Psychiatry ha dichiarato: "Le allucinazioni uditive sono un'esperienza molto dolorosa che può essere estremamente difficile da trattare con successo, rovinando la vita dei pazienti per molti anni. La bellezza di questa terapia è la sua semplicità e brevità. La maggior parte delle altre terapie psicologiche per queste condizioni sono costose e richiedono molti mesi. Se dimostriamo che questo trattamento è efficace, prevediamo che potrebbe essere ampiamente disponibile nel Regno Unito in un paio di anni, poiché la tecnologia di base è ben sviluppata e molti professionisti della salute mentale hanno già le competenze terapeutiche di base necessarie per somministrarlo."

La schizofrenia colpisce circa 1 persona su 100 in tutto il mondo, ed i sintomi più comuni sono le delusioni (false credenze) e le allucinazioni uditive (sentire le voci). La malattia ha spesso effetti devastanti, rendendo impossibile il lavoro e il mantenimento delle relazioni sociali. Anche con il farmaco antipsicotico più efficace, circa una su quattro persone affette da schizofrenia continua a soffrire di allucinazioni uditive persecutorie, compromettendo gravemente la capacità di concentrazione.

Le attuali linee guida del National Institute for Health and Care Excellence raccomandano che la schizofrenia sia trattata usando una combinazione di terapie farmacologiche e comunicative, come la terapia comportamentale cognitiva. Tuttavia, meno di un paziente su dieci con schizofrenia nel Regno Unito ed in altri Paesi del mondo ha accesso a questo tipo di terapia psicologica. Ted Bianco, direttore del trasferimento tecnologico e direttore facente funzione del Wellcome Trust, ha dichiarato: "In un momento in cui molte aziende sono diventate caute nell'investire nella scoperta di farmaci per la salute mentale, siamo lieti di poter facilitare la valutazione di un approccio alternativo al trattamento basato sulla fusione di una terapia parlante con 'formazione' assistita da computer. Oltre all'attrazione che l'intervento non è legato allo sviluppo di un nuovo farmaco, l'approccio ha il vantaggio di essere direttamente testabile fra i pazienti. Se i risultati dello studio si dimostrano incoraggianti, prevediamo che potrebbero esserci ulteriori applicazioni, come strategia di base che vale la pena esplorare in altre aree della salute mentale."

Il Wellcome Trust ha finanziato questo progetto attraverso il suo programma di finanziamento traslazionale, che aiuta a trasformare le innovazioni nella fase iniziale in nuovi prodotti per la salute sostenendo i ricercatori per far progredire l'innovazione, fino al punto in cui diventa interessante per l'ulteriore sviluppo da parte dell'industria medica o delle agenzie sanitarie. Una terapia sperimentale che prevede una discussione "faccia a faccia" fra una persona con schizofrenia e un avatar computerizzato che rappresenta le sue allucinazioni uditive può aiutare a ridurre i sintomi, se fornita insieme al trattamento usuale, secondo uno studio pubblicato sulla rivista The Lancet Psychiatry.

In questo studio randomizzato controllato si è confrontata la terapia a base di avatar con una forma di consulenza di supporto (adattata specificamente per lo studio). Si è scoperto che la terapia con l'avatar era più efficace nel ridurre le allucinazioni a 12 settimane di follow-up, e che aveva un effetto di grandi dimensioni. Saranno necessarie ulteriori ricerche per studiare l'efficacia del trattamento in altri contesti sanitari, per questo motivo il trattamento non è ancora ampiamente disponibile. Questa ricerca è il primo studio controllato randomizzato su larga scala di questo tipo di terapia, ed è stato utilizzato con persone affette da schizofrenia che avevano avuto allucinazioni uditive persistenti e angoscianti per più di un anno, nonostante il trattamento. Tutti i partecipanti hanno continuato a ricevere il trattamento abituale durante tutto il processo.

Circa il 60% - 70% delle persone che hanno la schizofrenia sperimenta allucinazioni uditive che sono in genere insultanti e minacciose. Per la maggior parte delle persone, i trattamenti farmacologici riducono questi sintomi, ma circa una persona su quattro continua a provare voci. Anche la terapia cognitivo comportamentale per la psicosi o CBTp può essere utile, ma è una lunga terapia con effetti a volte limitati sulle voci. Il Prof. Tom Craig ha affermato: "Un'ampia percentuale di persone con schizofrenia continua a sperimentare voci angoscianti nonostante il lungo trattamento, quindi è importante guardare a terapie nuove, più efficaci e più brevi. Il nostro studio fornisce prove precoci che la terapia con avatar migliora rapidamente le allucinazioni uditive per le persone con schizofrenia, riducendo la loro frequenza e quanto siano angoscianti rispetto a un tipo di counselling. Finora, questi miglioramenti sembrano durare fino a sei mesi. Per questi pazienti, tuttavia, questi risultati provengono da un centro di trattamento e sono necessarie ulteriori ricerche per ottimizzare il modo con cui viene erogato il trattamento e dimostrare che è efficace in altri contesti sanitari."

Questo studio, che ha avuto luogo presso la clinica SHARP di Maudsley Hospital e l'Institute of Psychiatry, Psychology & Neuroscience del King's College di Londra, ha coinvolto 150 pazienti che avevano avuto schizofrenia per circa 20 anni e sentito in media 3 - 4 voci. Di questi, 75 persone hanno avuto la terapia a base di avatar e le altre 75 persone hanno avuto una forma di consulenza di supporto progettata per questo studio. Hanno anche continuato con i loro consueti farmaci antipsicotici durante tutto il processo. "L'avatar terapia" si è svolta in sei sessioni, con una sessione di 50 minuti ogni settimana. Prima di iniziare il trattamento, i pazienti hanno lavorato con il terapeuta per creare una simulazione computerizzata (avatar) della voce che più desideravano influenzare, compreso ciò che la voce diceva, quale timbro aveva e come poteva apparire. La terapia implicava una conversazione a tre fra paziente, terapeuta e avatar, con il terapeuta che parlava da solo e che esprimeva anche l'avatar.

In ogni sessione, dopo aver discusso gli obiettivi per il lavoro di quel giorno, i pazienti passavano 10 - 15 minuti a parlare faccia a faccia con l'avatar, praticando la difesa, correggendo qualsiasi idea sbagliata che aveva su di loro e prendendo il controllo della conversazione, in modo che il potere passasse dall'avatar al paziente. L'avatar è arrivato a riconoscere i punti di forza e le buone qualità del paziente e il maggior controllo e potere del paziente nella relazione. Le sessioni sono state registrate, ed una registrazione audio è stata data al paziente da portare a casa per ascoltare quando sentiva le voci. La consulenza di supporto ha funzionato per lo stesso numero e durata di sessioni. Ha incoraggiato i pazienti a discutere di eventuali questioni che li preoccupavano e miravano a ridurre l'angoscia e a discutere i modi pratici per migliorare la loro qualità della vita. Come con la terapia a base di avatar, al termine della sessione, ogni paziente riceveva un messaggio registrato positivo da ascoltare durante la settimana successiva.

Le valutazioni delle allucinazioni uditive dei pazienti sono state completate da ricercatori che erano ciechi rispetto ai trattamenti che i pazienti avevano avuto. Dopo 12 settimane, i sintomi del gruppo avatar sono stati giudicati meno gravi di quelli che avevano ricevuto consulenza. Anche le persone stesse, che avevano ricevuto la terapia con l'avatar, hanno trovato le loro allucinazioni meno dolorose e meno potenti delle persone nel gruppo di consulenza. Sette persone che hanno avuto la terapia con l'avatar e due nel gruppo di consulenza hanno anche riferito che le loro allucinazioni erano completamente scomparse dopo 12 settimane.

I rapidi miglioramenti osservati nel gruppo di trattamento con avatar sono stati sostenuti a 24 settimane. Tuttavia, durante questo periodo, le allucinazioni hanno continuato a diventare meno frequenti e meno angoscianti per il gruppo di consulenza, probabilmente perché la consulenza potrebbe essere una terapia potenzialmente utile. Di conseguenza, non ci sono state differenze nei risultati fra i due gruppi a 24 settimane. I ricercatori notano inoltre alcune limitazioni, incluso il fatto che la consulenza o counseling è stato condotto da terapeuti laureati in tirocinio, che possono influire sulla sua efficacia. Inoltre, non è ancora chiaro se la terapia a base di avatar sarà facile da utilizzare per una forza lavoro più ampia in ambito di salute mentale, dal momento che lo studio è stato condotto in un centro con esperienza nel trattamento della psicosi e la terapia a base di avatar è stata erogata da terapeuti molto esperti. I ricercatori mirano a condurre un'analisi del rapporto fra costo ed efficacia, e ad approfondire i meccanismi di come il trattamento riduce i sintomi.

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