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Poxvirus

 

I virus correlati al vaiolo sono ancora una minaccia per gli esseri umani, almeno secondo alcuni esperti. Il vaiolo è stato eradicato da decenni, ma altri "poxvirus" o virus appartenenti alla famiglia poxviridae o ad essa correlati sono ancora in giro e continuano a rappresentare un rischio per gli esseri umani, dicono gli esperti. Infatti, i casi di infezione umana con virus della stessa famiglia del vaiolo sono in aumento.

Inoltre, negli ultimi anni i ricercatori hanno scoperto diversi poxvirus mai visti prima che causano malattie alle persone. In un caso, una donna in Alaska che ha ritenuto di avere un morso di ragno si è rivelata avere un'infezione con un nuovo poxvirus e i medici non hanno mai determinato esattamente come sia stata infettata.

"I poxvirus continuano a costituire una minaccia", ha detto il Dott. Brett Petersen durante un discorso tenuto nel corso di una conferenza sulle malattie infettive denominata IDWeek, a San Diego. Il Dott. Brett Petersen è un medico che lavora presso i centri per il controllo e la prevenzione delle malattie Poxvirus and Rabies Branch. Per questo motivo, c'è una "necessità di una vigilanza continua e di una maggiore sorveglianza" per i casi di poxvirus, ha detto Petersen.

I poxvirus sono virus ovali o a forma di mattone con grandi genomi. Le infezioni di poxvirus causano tipicamente lesioni o eruzioni cutanee. Forse il poxvirus più famoso è il virus del vaiolo, una malattia altamente contagiosa e talvolta fatale dichiarata eradicata dal mondo nel 1980 grazie ad una campagna globale di vaccinazione, secondo l'Organizzazione Mondiale della Sanità. Il termine "eradicazione" significa che i casi della malattia non si verificano più naturalmente in nessun altro posto del mondo.

Tuttavia, dopo l'eradicazione del vaiolo, i ricercatori hanno visto un aumento dei casi di alcune altre malattie causate dai poxvirus. In particolare, c'è stato un aumento di casi nelle scimmie, di virus strettamente legati al vaiolo; entrambi appartengono alla famiglia di poxvirus chiamata ortopoxvirus. Le due malattie presentano sintomi simili, ma il monkeypox è meno mortale rispetto al vaiolo: il tasso di mortalità per il monkeypox è del 10%, contro il 30% per il vaiolo.

I casi umani di monkeypox si verificano principalmente nell'Africa Centrale e Occidentale e il virus viene trasmesso agli esseri umani dai liquidi dei vettori animali, inclusi i roditori e i primati. In uno studio pubblicato nel 2010 negli Atti dell'Accademia Nazionale delle Scienze, i ricercatori hanno scoperto che dopo l'eradicazione del vaiolo, i casi correlati alle scimmie sono aumentati di 20 volte nella Repubblica Democratica del Congo, da meno di 1 caso per 10.000 persone negli anni '80 a circa 14 casi per 10.000 persone nel periodo 2006 - 2007.

Altri Paesi africani hanno visto aumentare anche il monkeypox. Nell'ultimo mese, 36 casi sospetti di scimmia sono stati segnalati in Nigeria, secondo The Conversation. Se confermati, i casi sarebbero i primi nel Paese dal 1978. Anche i medici del mondo occidentale hanno ragione di essere alla ricerca di monkeypox e poxvirus correlati. Nel 2003 gli Stati Uniti sperimentarono un'epidemia correlata ad alcuni animali provenienti dal Ghana. In totale, quasi 60 casi confermati o probabili di virus da scimmie sono stati segnalati in sei Stati USA durante l'epidemia. Petersen ha affermato: "Queste malattie non sono così lontane come pensiamo."

I ricercatori continuano inoltre a scoprire nuovi tipi di poxvirus in varie parti del mondo. Nel caso dell'Alaska, avvenuto nel 2015, la donna è andata al medico perché aveva una lesione sulla spalla destra, insieme a febbre, stanchezza e linfonodi teneri, secondo una relazione pubblicata riguardante il caso. I test hanno rivelato che aveva un tipo di ortopoxvirus che non era mai stato visto prima. Ci sono voluti sei mesi per la scomparsa della lesione, ma la donna si è poi recuperata e non ha trasmesso l'infezione a nessuno, come scritto nel rapporto.

Questo caso mostra che ci sono "poxviruses sconosciuti, non riconosciuti e sconosciuti... che sono ancora da scoprire", ha detto Petersen durante il suo discorso. Sforzi per scoprire esattamente come la donna abbia contratto il virus si sono rivelati vani. Non aveva viaggiato al di fuori del suo Stato, ma il suo compagno era stato in Azerbaigian circa quattro mesi prima. L'Azerbaigian è accanto alla repubblica della Georgia, dove è stato scoperto un altro nuovo ortopoxvirus nel 2013. Tuttavia, le analisi effettuate sugli articoli da viaggio del suo partner, come vestiti e souvenir che ha riportato, non hanno mostrato alcuna prova di DNA di ortopoxvirus.

Anche le analisi effettuate su piccoli mammiferi vicino alla casa della donna ed i test condotti su aree familiari che i piccoli mammiferi potevano aver toccato, sono stati anch'essi negativi. Tuttavia, i ricercatori hanno dichiarato di essere in grado di raccogliere solo un numero limitato di mammiferi provenienti dal luogo. A questo punto, la spiegazione più probabile per l'infezione del paziente è che sia stata esposta al virus intorno a dove viveva, vicino a Fairbanks, in Alaska, come scritto nella relazione.

"Questa scoperta di un nuovo ortopoxvirus è l'ultima in un crescente numero di segnalazioni di infezione da poxvirus pubblicati negli ultimi anni", hanno scritto i ricercatori nella loro relazione. Un'ipotesi per l'aumento di tali infezioni è che siano causate dalla cessazione della vaccinazione contro il vaiolo, in quanto tale vaccinazione può avere fornito protezione contro altri poxvirus, come sostenuto dai ricercatori.

"Si prevede un'emergenza continua e una nuova comparsa di ortopoxvirus", hanno scritto i ricercatori. Petersen ha inoltre fatto notare che anche se il vaiolo è stato eliminato, il virus che causa la malattia non è stato completamente spazzato via dal pianeta. Alcune scorte del virus esistono ancora nei laboratori negli Stati Uniti e in Russia, e c'è anche la preoccupazione che il virus possa essere usato come arma biologica. All'inizio di quest'anno, alcuni scienziati in Canada hanno annunciato di aver ricostruito un virus "parente" del vaiolo, in un laboratorio che utilizza frammenti di DNA. I risultati suggeriscono che gli scienziati potrebbero anche assemblare il virus del vaiolo in un laboratorio. "Purtroppo, stiamo ancora parlando di vaiolo", ha detto Petersen. Ma speriamo di non vedere mai un altro caso."

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