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I Paesi tropicali ed equatoriali sono delle aree della Terra veramente belle, almeno per chi ama la natura e la libertà, in senso stretto ed in senso lato. Nonostante queste regioni del nostro pianeta abbiano in certi casi numerosi problemi, causati soprattutto da un basso tenore di vita, si può scorgere in esse una sensazione di purezza incontaminata. Questa purezza, tuttavia, a volte va un po' a scapito delle condizioni igieniche e sanitarie, non solo per motivi socioeconomici, ma anche per via del fatto che in queste zone vivono alcuni microrganismi ed altri agenti patogeni, che a volte possono arrecare malattie all'uomo. Per chi è in procinto d'intraprendere un viaggio in queste terre, oppure per chi è di ritorno, l'Ospedale Amedeo di Savoia dell'ASL Città di Torino, ora Nuovo Polo Sanitario territoriale, mette a disposizione dei servizi dedicati alla prevenzione ed alla cura delle malattie infettive di origine tropicale ed equatoriale. Tale Struttura Sanitaria è il principale Centro della Struttura Complessa a Direzione Universitaria che si occupa, per l'appunto, delle malattie infettive, e non solo di quelle associate alla cosiddetta "Medicina dei Viaggi".

 Le Strutture Sanitarie correlate a tale Polo Sanitario sono l'Ambulatorio per le infezioni trasmissibili per via sessuale o ematica in generale, il Centro di sperimentazione clinica per le terapie antiretrovirali, il Day Hospital dedicato alle malattie infettive, il Centro di Epidemiologia Molecolare per la tubercolosi, il Laboratorio di Farmacologia Clinica e Farmacogenetica, il Centro specifico per le malattie infettive di origine tropicale, per le epatiti e per il virus HIV / AIDS (che svolge attività di diagnosi, anche anonima, prevenzione, cura e sostegno psicologico), i Reparti di degenza per le persone infettate da agenti patogeni o in fase di osservazione, il Servizio per le consulenze infettivologiche, il Centro di coordinamento per la terapia dell'infezione da HIV. Presso il Polo Sanitario Amedeo di Savoia di Torino è inoltre possibile avere accesso ad un'ampia gamma di vaccinazioni e, per quanto riguarda i citati microrganismi di origine tropicale, sono somministrate le vaccinazioni per la febbre gialla, il tifo e per altri tipi di virus e batteri anche "nostrani", come i vaccini per l'epatite A, l'epatite B, il tetano, la difterite, la meningite, la poliomielite, la rabbia.

Distribuzione Malattie Tropicali Neglette O Trascurate

Le malattie tropicali sono malattie prevalenti o uniche delle regioni tropicali e subtropicali. Le malattie sono meno prevalenti nei climi temperati, e questo è dovuto in parte al verificarsi delle stagioni fredde, che controllano la popolazione degli insetti forzando l'ibernazione. Tuttavia, molti erano di questi vettori erano presenti nell'Europa Settentrionale e nell'America Settentrionale nei secoli XVII e XVIII, prima della comprensione moderna delle cause di molte malattie. L'intento iniziale della medicina tropicale era quello di proteggere la salute dei colonialisti, in particolare in India sotto il Raja britannico. Gli insetti come le zanzare e le mosche sono di gran lunga i vettori più diffusi di queste malattie. Questi insetti possono trasportare un parassita, un batterio o un virus infettante negli esseri umani e agli animali. La malattia è spesso trasmessa da un "morso" di insetti, che causa la trasmissione dell'agente infettivo attraverso lo scambio di sangue sottocutaneo. I vaccini non sono disponibili per la maggior parte delle malattie elencate qui di seguito, e molte di esse non hanno cure.

L'esplorazione umana delle foreste pluviali tropicali, la deforestazione, l'aumento del traffico aereo internazionale ed il turismo verso le regioni tropicali ha portato ad una maggiore incidenza di tali malattie. Nel 1975 è stato istituito il programma speciale per la ricerca e la formazione per le malattie tropicali o TDR, per concentrarsi sulle malattie infettive trascurate o "neglette" che incidono in modo sproporzionato sulle popolazioni povere ed emarginate nelle regioni in via di sviluppo dell'Africa, dell'Asia, dell'America Centrale e del Sud America. È stato istituito presso l'Organizzazione Mondiale della Sanità, che è un agenzia esecutiva, finanziata dal Fondo per le Nazioni Unite per i Bambini, dal Programma di Sviluppo delle Nazioni Unite, dala Banca Mondiale e dall'Organizzazione Mondiale della Sanità stessa.

La visione del TDR è quella di promuovere un efficace sforzo di ricerca globale sulle malattie infettive e sulla povertà dei Paesi in cui queste malattie sono endemiche. Ha la doppia missione di sviluppare nuovi strumenti e strategie contro queste malattie e mettere in atto le capacità di ricerca e di leadership nei Paesi in cui le malattie si verificano. Il segretariato della TDR si trova a Ginevra, in Svizzera, ma il lavoro è condotto in tutto il mondo attraverso numerosi partner e mediante sovvenzioni finanziate. Alcuni esempi di lavoro includono l'aiuto per sviluppare nuovi trattamenti per le malattie, come l'ivermectina per l'onchocerciasis (cecità fluviale o cecità dei fiumi), mostrando inoltre l'uso del trattamento in combinazione con artemesinina ACT per la malaria; dimostrando l'efficacia delle zanzariere da letto per prevenire il morso delle zanzare e la malaria; documentando come i programmi basati sulle comunità migliorano la distribuzione di più trattamenti.

L'attuale elenco delle malattie seguite dal TDR comprende le seguenti patologie:

- Malattia di Chagas. Chiamata anche tripanosomiasi americana, è una malattia causata da un parassita che si verifica nelle Americhe, in particolare in Sud America. Il suo agente patogeno è un protozoo flagellato chiamato Trypanosoma cruzi, trasmesso per lo più da insetti che succhiano il sangue, ma sono possibili altri metodi di trasmissione, come l'ingestione di alimenti contaminati da parassiti, trasfusione di sangue e trasmissione fetale. Fra i 16 e i 18 milioni di persone sono attualmente infette. 

- Dengue. Detta anche malattia da sonno, è una malattia parassitaria, causata da protozoi chiamati trypanosomes. I due responsabili della tripanosomiasi africana sono il Trypanosoma brucei gambiense e il Trypanosoma brucei rhodesiense. Questi parassiti vengono trasmessi dalla mosca tsetse 

- Leishmaniosi. Causata da parassiti protozoi del genere Leishmania, e trasmessa dal morso di alcune specie di insetti volanti.

- Lebbra. Detta anche malattia di Hansen, è una malattia infettiva cronica causata dal Mycobacterium leprae. La lebbra è principalmente una malattia granulomatosa dei nervi periferici e della mucosa del tratto respiratorio superiore. Le lesioni cutanee sono il sintomo esterno primario. Non trattata, la lebbra può essere progressiva, causando danni permanenti alla pelle, ai nervi, alle membra e agli occhi. Contrariamente alla concezione popolare, la lebbra non provoca la caduta di parti del corpo.

- Filariosi linfatica. È una malattia parassita causata da filomi filari come i vermi filariali parassiti chiamati nematodi, tutti trasmessi dalle zanzare. Il Loa loa è un altro parassita filariale trasmesso dalla mosca dei cervi. 120 milioni di persone sono infettate in tutto il mondo. Essa è presente in oltre la metà della popolazione nelle aree endemiche più infettate. Il sintomo più evidente è l'elefantiasi: un ispessimento della pelle e dei tessuti sottostanti. L'elefantiasi è causata da infezione cronica da vermi filariali nei linfonodi. Questo blocca i linfonodi e rallenta lo scarico del liquido linfatico da una parte del corpo.

- Malaria. Causata da un parassita protozoo trasmesso dalle zanzare Anopheles femminili, in quanto si nutrono di sangue. La malattia è causata da una specie del genere Plasmodium. La malaria ha infettato circa 190-311 milioni di persone nel 2008 e 708.000-1.003.000 sono morte, soprattutto nell'Africa Sub-Sahariana.

- Onchocerciasis. Detta anche cecità dei fiumi, è la seconda causa infettiva nel mondo della cecità. È causata dall'Onchocerca volvulus, un verme parassita. Viene trasmesso attraverso il morso di una mosca nera. I vermi si diffondono in tutto il corpo e, quando muoiono, provocano un intenso prurito e una forte risposta del sistema immunitario, che può distruggere i tessuti vicini, come l'occhio. Circa 18 milioni di persone sono attualmente infette da questo parassita. Circa 300.000 sono stati resi ciechi da essa.

- Schistosomiasis. Nota anche come schisto o febbre della lumaca, è una malattia parassita causata da diverse specie falciformi in aree con lumache di acqua dolce, che possono portare il parassita. La forma più comune di trasmissione è il nuoto in laghi, stagni e altri corsi d'acqua che contengono le lumache e il parassita. Più di 200 milioni di persone in tutto il mondo sono infette da schistosomiasi.

- Tubercolosi o TBC. Si tratta di un'infezione batterica dei polmoni o di altri tessuti, che è molto prevalente nel mondo, con una mortalità superiore al 50% se non trattata. È una malattia trasmissibile, trasmessa dall'espettorato aerosol da tosse, starnuti, parlare, baciare o sputare. Più di un terzo della popolazione mondiale è stato infettatato dal micobatterio che causa la tubercolosi. Anche se la lebbra e la tubercolosi non sono esclusivamente malattie tropicali, la loro alta incidenza nei tropici giustifica la loro inclusione.

Altre malattie tropicali trascurate o neglette sono le seguenti:

- Hookworm Ancylostoma duodenale, malattia causata dal Necator americanus.

- Trichuriasis, malattia causata dal Trichuris trichiura. 

- Treponematoses, malattia causata da: Treponema pallidum pertenue, Treponema pallidum endemicum, Treponema pallidum carateum e Treponema pallidum pallidum.

- Buruli Ulcera, malattia causata dal Mycobacterium ulcerans.

- Trypanosomiasi umana, malattia causata da: Trypanosoma brucei e Trypanosoma gambiense.

- Dracunculiasis, malattia causata dal Dracunculus medinensis.

- Leptospirosis, malattia causata da Leptospira.

- Strongyloidiasi, malattia causata dal Strongyloides stercoralis.

- Trematodiasi alimentare, malattia causata dal Trematoda.

- Neurocysticercosis, malattia causata dalla Taenia solium.

- Scabbia, malattia causata dal Sarcoptes scabiei.

Vi sono inoltre infezioni causate da: Flavivirus, virus della febbre gialla, virus di West Nile, virus di dengue, virus dell'encefalite, virus Zika.

Alcune malattie tropicali sono molto rare, ma possono manifestarsi in epidemie improvvise, come la febbre emorragica causata da Ebola, la febbre Lassa e il virus di Marburg. Ci sono centinaia di diverse malattie tropicali meno conosciute o rare ma che, comunque, hanno importanza per la salute pubblica.

Le cosiddette malattie "esotiche" nei tropici sono da tempo note da viaggiatori, esploratori, etc. ma anche dai medici. Un motivo ovvio è che il clima caldo presente durante tutto l'anno e il maggior volume delle piogge influenzano direttamente la formazione dei terreni di allevamento, il numero e la varietà dei giacimenti naturali e le malattie animali che possono essere trasmesse agli umani o zoonosi. Gli insetti sono i principali vettori di queste malattie. È inoltre possibile che temperature superiori possano favorire la replica di agenti patogeni sia all'interno sia all'esterno di organismi biologici. Anche i fattori socioeconomici possono essere importanti, poiché la maggior parte delle Nazioni più povere del mondo sono nei tropici. I paesi tropicali come il Brasile, che hanno migliorato la loro situazione socioeconomica e investono in igiene, in sanità pubblica e nel combattimento delle malattie trasmissibili hanno conseguito risultati notevoli, in relazione all'eliminazione o alla diminuzione di molte malattie endemiche tropicali presenti nel loro territorio.

Il cambiamento climatico, il riscaldamento globale causato dall'effetto serra e il conseguente aumento delle temperature globali, possono permettere alle malattie tropicali e ai vettori di diffondersi in altitudini superiori nelle regioni montuose e alle latitudini più elevate precedentemente risparmiate, come gli Stati Uniti Meridionali, la zona mediterranea, etc. Per esempio, nella foresta di Monteverde in Costa Rica, il riscaldamento globale ha permesso alla Chytridiomycosis, una malattia tropicale, di prosperare e quindi di portare un declino nelle popolazioni anfibie della rana del Monteverde Harlequin. Qui, il riscaldamento globale ha sollevato le altezze della formazione orografica e ha quindi prodotto copertura nuvolosa che faciliterebbe le condizioni di crescita ottimali per il patogeno implicato, il B. dendrobatidis.

Alcune delle strategie per il controllo delle malattie tropicali includono:

- Il drenaggio delle zone umide per ridurre le popolazioni di insetti e altri vettori, o introdurre predatori naturali dei vettori.

- L'applicazione di insetticidi e / o repellenti per insetti su superfici strategiche quali abbigliamento, pelle, edifici, habitat degli insetti e zanzariere da letto.

- L'uso di reti per zanzare o zanzariere da letto per ridurre la trasmissione notturna, in quanto alcune specie di zanzare tropicali si alimentano soprattutto durante la notte.

- L'uso di pozzi d'acqua e / o filtrazione dell'acqua, filtri per l'acqua o trattamento dell'acqua con compresse medicinali per produrre acqua potabile priva di parassiti.

- Impianti sanitari per prevenire la trasmissione attraverso i rifiuti umani.

- In situazioni in cui i vettori (come le zanzare) sono diventati più numerosi in seguito all'attività umana, un'attenta indagine può fornire indizi. Ad esempio, le discariche aperte possono contenere acqua stagnante che incoraggia la presenza dei vettori delle malattie. L'eliminazione di queste discariche può risolvere il problema. Una campagna educativa può inoltre offrire vantaggi significativi a basso costo.

- Sviluppo e uso di vaccini per la promozione dell'immunità alle malattie.

- Profilassi farmacologica pre-esposizione (per prevenire la malattia prima dell'esposizione all'ambiente e / o al vettore).

- Profilassi farmacologica post-esposizione (per prevenire la malattia dopo l'esposizione all'ambiente e / o al vettore).

- Trattamento farmacologico (per curare la malattia dopo infezione o infestazione).

- Assistere lo sviluppo economico delle regioni endemiche. Ad esempio, fornire microloans per consentire investimenti in agricoltura, che diventa più efficiente e produttiva. Ciò a sua volta può aiutare l'agricoltura di sussistenza a diventare più redditizia, e questi profitti possono essere utilizzati dalle popolazioni locali per la prevenzione e il trattamento delle malattie, con il vantaggio aggiunto di ridurre il tasso di povertà.

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