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Occhio

 

La coroideremia o CHM è una malattia genetica rara che colpisce la retina, che è l'area sul retro dell'occhio che decodifica tutto ciò che vediamo in segnali bioelettrici che vengono inviati al cervello attraverso il nervo ottico, nella zona occipitale. La coroideremia colpisce circa una persona su su 50.000, ed è causata da un difetto genetico presente in un singolo gene, chiamato "gene CHM", che si trova sul cromosoma X.

I pazienti maschi manifestano la forma grave della malattia, che quasi sempre porta alla cecità. Soffrono infatti di una progressiva degenerazione della retina, per quanto riguarda le cellule sensibili alla luce (i fotorecettori) e le loro cellule di supporto (l'epitelio pigmentato retinico). Inoltre è compromessa una parte dell'approvvigionamento di sangue a questi strati retinici (il coroide).

La retina arancione sana viene persa e la sclera pallida (la copertura bianco e dura dell'occhio) può essere vista quando si guarda nell'occhio. Le femmine sono portatrici della malattia e sono per la maggior parte sane, tuttavia possono sviluppare lievi sintomi di disturbi visivi, come la cecità notturna, soprattutto con l'avanzare dell'età.

Un genitore affetto ha una probabilità del 50% di passare il gene CHM difettoso ai suoi figli, anche se posizionato sul cromosoma X, ed i maschi colpiti possono solo passare il gene della malattia alle loro figlie (quindi diventano vettori) e non ai loro figli. I vettori femminili hanno un 50% di probabilità di rischio di passare la malattia ai loro figli.

Il gene CHM codifica una proteina chiamata Rab Escort Protein-1 o REP1. Questa proteina funziona in tutte le nostre cellule aiutando a trasferire altre piccole proteine, chiamate Rab, alla loro destinazione corretta in modo da poter svolgere il loro ruolo, come permettere ai nutrienti di passare attraverso le cellule e rimuovere i prodotti di scarto.

Se queste piccole proteine non possono essere trasportate nella loro posizione corretta per svolgere il loro lavoro, le cellule possono letteralmente morire di fame ed eliminare i prodotti che causano danni e morte cellulare. Gli esseri umani hanno la fortuna di avere una seconda copia di REP1 chiamata Rab Escort Protein-2 o REP2, che funziona bene per trasportare le proteine Rab in tutte le cellule del nostro corpo, tranne per quanto riguarda la retina.

I fotorecettori e l'epitelio pigmentato retinico hanno un sottoinsieme di proteine Rab che preferiscono essere scortate da REP1 su REP2. Pertanto, in presenza di un gene CHM difettoso con conseguente mancanza di REP1, vi è un accumulo di Rab che non sono in grado di funzionare correttamente, e ciò porta ad una malattia specifica della retina che provoca la cecità in un individuo altrimenti in forma e sano.

Nei pazienti maschi affetti da questa malattia, il primo sintomo di CHM è la cecità notturna, che è comunemente notata nella prima infanzia già da cinque o sei anni di età. La malattia continua a progredire con la perdita del campo visivo periferico, e ciò avviene ad un tasso rapido relativo all'adolescenza tarda e agli inizi degli anni venti, lasciando al paziente solo una piccola area di visione centrale "a tunnel".

Il tasso di declino diminuisce, ma la degenerazione della retina continua a progredire lentamente nei decenni seguenti, ed i pazienti perdono la percezione della profondità, la percezione del colore e, infine, la perdita della visione centrale con la cecità totale a cinquanta o sessanta anni.

Sia il tasso di progressione della malattia sia il grado di perdita visiva sono variabili fra coloro che sono colpiti, anche all'interno della stessa famiglia. I vettori femminili sono di solito sani, ma alcuni sperimentano i sintomi della cecità notturna con il passare degli anni e una certa perdita di vista. Ciò avviene perché, nonostante le donne abbiano due cromosomi X, uno è disattivato in ogni cellula per garantire la corretta quantità di prodotto genico, ossia di proteine.

Questo processo è casuale, ed è chiamato X-inattivazione. Questo significa che se il cromosoma X sano viene inattivato, il cromosoma X che trasporta il gene CHM difettoso previene la normale funzione in quella particolare cellula retinica che porta alla malattia in una distribuzione irregolare.

La coroideremia può essere diagnosticata da un oculista o oftalmologo specializzato in malattie genetiche degli occhi. Questo medico ha la competenza necessaria per interpretare la storia del paziente, nonché i segni provenienti dall'esame clinico e da indagini come l'elettrofisiologia, la autofluorescenza del fundus e la tomografia di coerenza ottica. Tuttavia, alla fine, è necessario un test genetico per lo screening del gene CHM mutato, al fine di esprimere una diagnosi definitiva. Ci sono stati rari casi di pazienti con un aspetto retinico simile a quello prodotto dalla CHM, ma i cui test genetici hanno mostrato mutazioni in altri geni, noti per provocare altre distrofie retiniche, come la RPE65.

Un'altra condizione genetica chiamata atrofia girata, che è un errore innato del metabolismo, presenta caratteristiche cliniche simili a CHM. È causata da mutazioni del gene del chetoacido aminotransferasi dell'ornitina o OAT, presente sul cromosoma 10. I pazienti mostrano un aumento dei livelli plasmatici di ornitina, tuttavia la riduzione dell'aminoacido arginina nella dieta impedisce la progressione della malattia. Ciò evidenzia la necessità di vedere uno specialista in modo che la CHM possa essere diagnosticata correttamente.

Attualmente non esiste una cura o un trattamento efficace per la CHM. Molte ricerche sono in corso per cercare una terapia sostenibile, e c'è un certo numero di promettenti basati sulla genetica in via di sviluppo. In primo luogo, è stato impiegato un farmaco somministrato per via orale ai pazienti, che ha la capacità di ignorare una mutazione genetica specifica, chiamata mutazione nonsense, che introduce un segnale di arresto anomalo nel gene CHM. Le mutazioni nonsense rappresentano oltre il 30% dei casi di CHM.

La somministrazione della terapia genica virale alla retina dei pazienti con CHM è attualmente in fase sperimentale clinica di fase 2 nel Regno Unito, negli Stati Uniti e in Canada, per valutare l'efficacia del trattamento. La coroideremia è una malattia retinica genetica rara, che provoca cecità nei maschi durante l'età media. Abbiamo ancora molto da capire su come il difetto biochimico provochi la malattia specifica della retina e se ha effetti nascosti sul resto del corpo.

Recentemente, ci sono stati suggerimenti che i pazienti CHM possono essere a rischio di livelli più elevati di colesterolo o di grasso nel sangue, e questo è attualmente in corso di indagine come parte di studi dettagliati della storia naturale. La CHM è stata utilizzata come prototipo di degenerazione retinica per lo sviluppo di nuove terapie geniche e, di conseguenza, ha fornito molta speranza per coloro che sono colpiti dalla malattia, ma anche per pazienti con patologie retiniche simili.

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