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Volto

 

Puoi vedere qualcosa senza veramente vedere? Al di là di molte interesanti idee circa il "vedere", "l'osservare" ed il "riconoscere", il tuo cervello può: in un nuovo studio effettuato in Germania si è scoperto che un neurone specifico nel cervello si accende quando una persona vede una fotografia di un volto familiare, anche se la persona non è a conoscenza di vederla, ossia non ne è consapevole a livello conscio.

Questa scoperta un po' paradossale, ossia che il cervello può reagire a qualcosa di cui non si è consapevolmente coscienti, si aggiunge al crescente corpo di conoscenze su come le attività di determinate cellule cerebrali si riferiscono alla coscienza, ha affermato il Dott. Thomas Reber, epilettologo che lavora presso l'Università di Bonn Medical Center in Germania.
Risolvere questo puzzle, cioè comprendere pienamente la coscienza umana, è ancora un qualcosa a cui non si è vicini, e finora i ricercatori non possono dire che questi neuroni provochino pensieri coscienti. Il nuovo studio, pubblicato sulla rivista Current Biology, si basa su studi precedenti che avevano collegato singole cellule cerebrali, la consapevolezza e il riconoscimento di una celebrità.

Il primo studio venne pubblicato nel 2005, quando un team di ricercatori identificò ciò che avevano soprannominato il "neurone di Jennifer Aniston", un neurone singolo in un cervello del partecipante allo studio che si attivava quando il partecipante riconosceva il volto di una persona specifica, come Jennifer Aniston, Bill Clinton o Halle Berry. Questo studio del 2005 ha mostrato per la prima volta che ogni volta che un'esperienza consapevole di una persona riguarda una determinata persona o un oggetto, una cellula specifica si attiva nel lobo temporale mediale, la parte del cervello coinvolto nella memoria a lungo termine, ha detto Reber. Ma se una persona non è a conoscenza di vedere l'immagine, il "neurone di Jennifer Aniston" non si attiva.

Ci sono però dei trucchi per nascondere un'immagine dalla consapevolezza di una persona. Ad esempio, un altro studio del 2008 ha utilizzato una tecnica di mascheramento che ha coinvolto un'immagine di un volto familiare, come quello di Aniston, per 16 millisecondi e che immediatamente mostra un'immagine di un pattern che confonde l'immagine del volto sulla retina. È difficile per il cervello registrare ciò che ha visto, ha detto Reber.

Nel nuovo studio, Reber e il suo team hanno utilizzato un metodo diverso per nascondere le immagini dalla consapevolezza di un partecipante. Hanno costruito il loro esperimento intorno a un fenomeno chiamato lampeggiamento di attenzione, che si verifica quando ad una persona vengono mostrate due immagini target o obiettivo in rapida successione, in mezzo ad un rapido flusso di altre immagini che sono ugualmente familiari. Quando ciò accade, spesso la persona non riesce a notare la seconda immagine di destinazione. Si tratta di una tecnica simile a quanto viene fatto con i "messaggi subliminali", che non sono coscientemente rilevati ma che provocano comunque delle risposte, più o meno coscienti.

Nello studio, la squadra ha arruolato 21 pazienti affetti da epilessia che avevano degli elettrodi disposti nel loro cervello per un trattamento speciale non correlato agli esperimenti di Reber. Durante le prove dell'esperimento, un partecipante avrebbe visto 14 immagini diverse che gli scienziati avevano precedentemente determinato essere familiari alla persona, ed ognuna di esse avrebbe dovuto suscitare un'attività specifica di una cellula cerebrale particolare. Reber e la sua squadra hanno soprannominato questi neuroni "cellule Roger Federer", dal giocatore di tennis.

Durante ogni prova, il ricercatore ha istruito il partecipante a cercare due immagini di destinazione fra le 14. Quindi, ognuna delle immagini avrebbe lampeggiato su una schermata per 150 millisecondi. I ricercatori hanno monitorato l'attività nel lobo temporale mediale durante la prova e dopo, ed in seguito hanno chiesto ai partecipanti se avessero visto le due immagini dei volti familiari. Ogni paziente ha partecipato a 216 prove; poco meno della metà dei partecipanti ha riferito di non aver visto la seconda immagine target, ha detto Reber.

Il team ha anche scoperto che quando una persona non riusciva a vedere l'immagine di un volto familiare, una "cellula di Roger Federer" si attivava anche se il segnale era un po' più debole e sparato un po' più tardi di quanto non accadeva per l'immagine di destinazione non nascosta . Questo risultato suggerisce che una spiegazione "tutto o niente" per come alcune cellule del cervello elaborino le informazioni può essere troppo imprecisa. "Noi riteniamo che ci siano più 'vie di mezzo' a livello neurale, più di quanto precedentemente dimostrato", ha detto Reber.

Sulla base della singola firma della cellula cerebrale che si accendeva, i ricercatori erano in grado di collegare modelli di cellule cerebrali a immagini specifiche e potevano sapere quale immagine era stata presentata, anche se i partecipanti stessi non erano a conoscenza di essa, secondo lo studio. Queste cellule cerebrali si illuminavano in tutto il lobo temporale mediale, in aree non precedentemente ritenute svolgere un ruolo nella consapevolezza o nella percezione. "Siamo all'incrocio della percezione e della memoria", ha detto Reber. Per i futuri lavori, i ricercatori vorrebbero indagare su cosa potrebbe accadere alla percezione e alla memoria se ci fosse una stimolazione diretta dei neuroni. "Questo permetterebbe a noi di muoverci verso i rapporti causali fra le attività neurali e di avere esperienze coscienti."

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