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Zucchero

 

Alcuni ricercatori ritengono che un'elevata assunzione di cibi e bevande contenenti zucchero può danneggiare la salute mentale degli uomini. Un forte consumo di zucchero non è solamente correlabile ad una cattiva salute dentale e ad un aumento di peso, dal momento che un nuovo studio ha mostrato che mangiare troppo zucchero può anche aumentare il rischio a lungo termine, negli uomini, di contrarre disturbi di tipo mentale.

I ricercatori hanno scoperto che gli uomini che consumavano più di 67 grammi di zucchero ogni giorno da alimenti e bevande zuccherati avevano maggiori probabilità di sviluppare ansia, depressione e altri disturbi mentali comuni dopo 5 anni, rispetto agli uomini che assumevano una minore dose giornaliera di zucchero. Anika Knüppel, dell'Istituto di Epidemiologia e Salute Pubblica dell'Università di Londra, ha pubblicato recentemente i risultati che lei ha ottenuto con il suo team sulla rivista Scientific Reports. Le linee guida dietetiche degli Stati Uniti raccomandano che lo zucchero aggiunto, cioè lo zucchero che viene aggiunto agli alimenti e alle bevande durante la produzione o che i consumatori aggiungono, dovrebbe costituire non più del 10% del totale di calorie giornaliere per adulti e bambini. Secondo i Centri per il Controllo e la Prevenzione delle Malattie, gli adulti di età superiore ai 20 anni hanno consumato circa il 13% delle loro calorie totali giornaliere dallo zucchero, fra il 2005 e il 2010, con la maggior parte degli zuccheri aggiunti provenienti da bevande zuccherate, dolci, biscotti, caramelle e gelati.

Consumare troppo zucchero può notoriamente aumentare il rischio di numerosi problemi di salute, fra cui l'obesità, il diabete di tipo 2, le malattie cardiache e il decadimento dei denti. Studi precedenti avevano anche indicato che può esistere un legame fra l'assunzione eccessiva di zuccheri e un aumento del rischio di depressione, sebbene Knüppel e la sua squadra abbiano fatto notare che i ricercatori avevano suggerito che questa associazione potrebbe essere dovuta alla "causalità inversa". Gli autori della ricerca hanno spiegato: "La causalità inversa si riferisce, in questo contesto, alla possibilità che un disturbo dell'umore possa portare ad una maggiore assunzione di zucchero, in modo che l'associazione fra i disturbi della salute mentale ed il mangiare zucchero sia in tutto o in parte il risultato di una cattiva salute mentale anziché di un'elevata assunzione di zucchero."

Per mezzo di questa ricerca più recente, la squadra ha deciso di comprendere meglio se il consumo di zucchero, da solo, possa influenzare lo sviluppo di disturbi della salute mentale. Knüppel e colleghi hanno analizzato i dati del Whitehall Study II, di cui 10.308 partecipanti (fra cui il 66,9% uomini) di età compresa fra i 35 ei 55 anni durante la prima fase dello studio. Dopo oltre 22 anni di follow-up, i partecipanti hanno completato i questionari di frequenza alimentare in quattro tempi. I ricercatori hanno utilizzato informazioni da questi questionari per calcolare l'assunzione quotidiana di zuccheri dei partecipanti da 15 alimenti e bevande zuccherate, incluse soda, dolci, tè e caffè. I soggetti hanno inoltre completato questionari di salute generale ed interviste nel corso di numerosi punti di tempo durante il follow-up, che il team ha utilizzato per identificare lo sviluppo di disturbi di salute mentale comuni, come l'ansia e la depressione dei partecipanti.

Rispetto agli uomini che avevano un'assunzione minore di zucchero al giorno (sotto i 39,5 grammi), gli uomini che avevano una maggiore assunzione di zucchero al giorno (più di 67 grammi) avevano il 23% di probabilità in più di sviluppare disturbi mentali comuni 5 anni più tardi. Tale constatazione è rimasta dopo aver considerato numerosi fattori confondenti, inclusi fattori sociodemografici, altri fattori dietetici e la presenza di altri problemi di salute. Non è stato osservato alcun legame fra i disturbi della salute mentale e l'assunzione di zucchero per le donne. La causalità inversa, comunque, non spiega i risultati. Inoltre, i ricercatori hanno scoperto che gli uomini e le donne con disturbi dell'umore che avevano un elevato apporto giornaliero di zucchero avevano una maggiore probabilità di sviluppare la depressione dopo 5 anni, rispetto a coloro che avevano un consumo di zucchero inferiore.

Tuttavia, questa associazione è risultata di minore entità dopo aver considerato i dati sociodemografici ed altri fattori dietetici e di salute. È interessante notare che la squadra ha anche scoperto che l'assunzione di zuccheri fra gli uomini e le donne con disturbi della salute mentale non era superiore a quella degli uomini e delle donne senza disordini della salute mentale. Ciò ostacola la teoria secondo cui il legame fra un'elevata assunzione di zuccheri ed il maggiore rischio di contrarre disturbi della salute mentale segua la "causalità inversa".

Sulla base dei loro risultati, Knüppel e la sua squadra credono che dobbiamo evitare di mangiare cibi zuccherati, in quantità eccessiva, come un mezzo per migliorare l'umore, in quanto può fare più male che bene, dal momento che a lungo termine può portare all'effetto opposto. Anika Knüppel ha infatti affermato: "Si è visto che gli alimenti dolci possono indurre sentimenti positivi nel breve termine. Chi soffre di umore basso può mangiare cibi zuccherati nella speranza di alleviare i sentimenti negativi. Il nostro studio suggerisce che un elevato apporto di alimenti zuccherati aumenta le probabilità di avere l'effetto opposto sulla salute mentale a lungo termine." Questa ricerca tratta gli zuccheri "naturali", ma da altre ricerche si è notato che esistono dei problemi correlati anche agli edulcoranti artificiali.

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